Alergia a Legumbres

¿Es frecuente la alergia a las legumbres? ¿Cuáles son las legumbres más frecuentes?

Las legumbres o leguminosas son plantas que se caracterizan porque sus frutos se encuentran encerrados en vainas. La mayoría de las reacciones alérgicas producidas por estos alimentos se debe a la ingesta de cacahuete (que se incluye habitualmente dentro del grupo de los frutos secos), soja, lentejas, guisantes, garbanzos, judías verdes, habas o altramuces.

La alergia al cacahuete se considera en los países anglosajones un problema de salud pública, ya que el 0,5% de la población es alérgica a él; y en un 50% de los casos se asocia a reacciones de cierta gravedad con dificultad respiratoria o hipotensión arterial, que desgraciadamente pueden ocasionar la muerte del sujeto alérgico. La alergia a la soja no es tan frecuente, ni tan grave, como la de éste; sin embargo, hay que saber que existen proteínas alergénicas comunes a ambos, y que en pacientes con alergia al cacahuete pueden ocasionar reacciones graves al ingerir soja.

La alergia a las otras legumbres (garbanzos, lentejas, judías o guisantes) es más común en el área de países con dieta mediterránea, o en los de Oriente Próximo, Extremo Oriente o la India, donde el consumo de estas legumbres es muy habitual.

En España, las legumbres ocupan el quinto lugar de los alimentos implicados en la alergia a alimentos de la infancia, siendo menos frecuente en la edad adulta. En la mayoría de casos de niños con alergia a estas legumbres, su alergia desaparece en la edad adulta.
La alergia al cacahuete es muy frecuente.

¿Ha habido epidemias de asma relacionadas con estos alimentos?

Efectivamente, la soja se relacionó, en la década de los ochenta, con la aparición de epidemias de asma, principalmente en Barcelona y Cartagena, y en menor número en Tarragona. Se realizaron estudios epidemiológicos muy meticulosos que relacionaron estas epidemias con las descargas de soja en los puertos de estas ciudades. En ese momento hubo unas condiciones meteorológicas determinadas que facilitaron la dispersión del polvo de la soja sobre las ciudades. Se identificaron entonces los alérgenos de soja presentes en el polvo, y como ocurre en el asma del panadero, los síntomas se produjeron por inhalación, no por la ingestión de la soja.

La harina de soja, además, como la harina de los cereales, puede dar lugar a cuadros de alergia cutánea o respiratoria de carácter ocupacional.

¿Todas las reacciones adversas a legumbres son alérgicas?

Las legumbres pueden provocar otras reacciones no alergicas como es el caso del favismo. Esta enfermedad aparece en sujetos con déficit de la enzima denominada 6-fosfato deshidrogenasa. La falta de este compuesto ocasiona cuadros de anemia hemolítica cuando se ingieren las habas.

reactividad cruzada de legumbres
Existen además procesos tóxicos como el latirismo, que se manifiesta como una rigidez de los músculos y parálisis de los miembros inferiores tras ingerir almorta. Además, las legumbres crudas son susceptibles de contener distintas sustancias tóxicas como los filatos, taninos, saponinas y lecitinas, que pueden producir alteraciones en la absorción de nutrientes. Estos tóxicos se inactivan con la cocción de los alimentos, ya que se degradan con el calor, de modo que no se producirá ningún problema si las legumbres se ingieren cocinadas.

¿Cuáles son los principales alérgenos de las legumbres?

Los alérgenos de las legumbres, en su mayoría, corresponden al grupo de proteínas denominadas de almacenamiento. Estas proteínas son de una gran importancia en el ciclo vital de las plantas, e intervienen en la maduración de semillas, la germinación y el desarrollo. Muchas de ellas son muy similares, lo que explica los fenómenos de reactividad cruzada entre las distintas legumbres. En la tabla 1 se exponen los principales alérgenos de las legumbres y su implicación en los procesos de reactividad cruzada.

El tratamiento con calor modifica la estructura proteica de muchos alimentos vegetales; ello implica la pérdida de la alergenicidad (su capacidad para producir las reacciones alérgicas). Los alérgenos de las legumbres, sin embargo, se caracterizan por su resistencia al calor y a los procesos digestivos. Incluso, se ha comprobado que el calor aumenta la alergenicidad de alguna legumbre como el cacahuete, que una vez tostado incrementa su capacidad de unirse a la IgE, y además, lo hace más resistente a los procesos de digestión gástrica. Esta resistencia explica que la alergia a tales alimentos se haya relacionado con reacciones más graves; lo mismo se ha comprobado también con la lenteja, pues una cocción de un extracto de lenteja durante 15 minutos puede aumentar su alergenicidad.

¿Influyen los fenómenos de reactividad cruzada en el diagnóstico de la alergia a legumbres?

La reactividad cruzada es un fenómeno clave en la alergia a alimentos vegetales, no sólo en las legumbres; y, en cierto modo, supone un problema añadido al diagnóstico y tratamiento de la alergia a alimentos.

La reactividad cruzada entre legumbres es muy alta, sin embargo las repercusiones clínicas varían dependiendo de los hábitos dietéticos. Por ejemplo, en los países anglosajones (Reino Unido y Estados Unidos) donde el consumo de legumbres se limita al cacahuete y la soja, es infrecuente encontrar pacientes con alergia a cacahuetes y alergia por reactividad cruzada a otras legumbres. Sin embargo, en los países del área mediterránea, donde se consume mayor variedad de legumbres, es frecuente que un paciente con alergia a una legumbre tenga, a su vez, alergia a más legumbres.

Esto influye en el diagnóstico y en las recomendaciones posteriores, ya que en los pacientes que han tenido una reacción alérgica con una legumbre, se debe comprobar la tolerancia o la alergia a otras legumbres habituales en su dieta.
El altramuz suele estar implicado en la alergia a las leguminosas.

¿Qué precauciones deben tener los pacientes alérgicos a legumbres?

Al igual que en otros tipos de alergia alimentaria, el único tratamiento disponible en la actualidad es la evitación estricta del alimento implicado. Por tanto, la primera recomendación supone eliminar de la dieta del paciente la legumbre implicada. Además, es aconsejable evitar también el contacto o exposición a sus vapores de cocción.

Los pacientes alérgicos al cacahuete y la soja han de tener un especial cuidado en la lectura de las etiquetas de los productos manufacturados, ya que son las legumbres que más habitualmente se encuentran formando parte de aditivos de otros alimentos, como alimentos ocultos; pues ha de tenerse en cuenta que, en los últimos años, el uso del altramuz como aditivo supone un riesgo de reacción alérgica en alimentos insospechados.

Las legumbres se pueden encontrar, entonces, como aditivos espesantes o estabilizantes de alimentos envasados. Además, cabe emplearlas como aditivos y coadyuvantes en la panificación.

Las reacciones alérgicas a legumbres se tratan como cualquier reacción alérgica. El uso de la adrenalina puede salvar vidas en casos de reacciones generalizadas. Si el paciente ha sufrido una reacción grave por legumbres o existe el riesgo de ingestión accidental, se aconseja que disponga de dispositivos autoinyectables de adrenalina.

¿Existen posibilidades futuras de tratamiento de la alergia a legumbres?

Como se ha comentado, la alergia a cacahuete supone un problema de salud pública en algunos países, donde se continúan registrando muertes por reacciones alérgicas accidentales. En la actualidad, el único tratamiento existente es la evitación del alimento implicado.

Sin embargo, en los últimos años son múltiples los estudios encaminados a tratar la alergia al cacahuete de una manera más activa. Se han publicado estudios con distintos tipos de tratamiento como la aplicación de vacunas, utilización de hierbas chinas, uso de anticuerpos anti-IgE o empleo de técnicas de inducción oral de tolerancia.

Hoy en día, ya hay centros sanitarios donde se indica la inmunoterapia oral (vacunas) con cacahuete como tratamiento experimental, con resultados prometedores. Esta técnica consiste en la ingestión progresiva de cantidades crecientes de cacahuete, y se utiliza en pacientes con gran riesgo de reacciones alérgicas que puedan poner en peligro la vida. Actualmente, se está estudiando la seguridad y eficacia de las distintas pautas de vacunación y los mecanismos inmunológicos subyacentes en la inducción de tolerancia.

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